Las fases metabólicas ante la falta de alimentos

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Previamente hicimos una revisión muy básica de las versiones en español e inglés de Wikipedia para entender qué significa tener metabolismo lento. Decidí enfocarme en la versión en inglés pues ofrecía un mayor contenido y estudiamos con mayor cuidado las definiciones que ofrecía, éstas fueron:

Starvation response in animals is a set of adaptive biochemical and physiological changes that reduce metabolism in response to a lack of food.

[Los animales responden al hambre mediante un conjunto de cambios bioquímicos y fisiológicos que reducen el metabolismo como respuesta a una escacez de alimentos.]

Starvation mode is a state in which the body responds to prolonged periods of low energy intake. During short periods of energy abstinence, the human body burns primarily free fatty acids from body fat stores, along with small amounts of muscle tissue to provide required glucose for the brain. After prolonged periods of starvation the body has depleted its body fat and begins to burn primarily lean tissue and muscle as a fuel source.

[El “modo de hambre / hambruna” (lamento una traducción tan tosca del término) es un estado en el cual el cuerpo responde a periodos prolongados de baja ingesta energética. Durante periodos cortos, el cuerpo humano consume principalmente ácidos grasos de las reservas corporales junto con pequeñas cantidades de músculo para proporcionar glucosa al cerebro. Tras periodos prolongados de hambre, el cuerpo ha agotado su reserva de grasa y comienza a consumir tejido magro.]

En este post revisaremos uno de los artículos científicos que Wikipedia ofrece como referencia. Veremos qué tanto es que la información de Wikipedia refleja el contenido del artículo y, de ser necesario, complementaremos tal información.

Artículo a revisar: Wang, Tobias; Hung, Carrie; Randall, David (2006). “The Comparative Physiology of Food Deprivation: From Feast to Famine”. Annual Review of Physiology68 (1): 223–251.

Vale la pena tener presente que este artículo es bastante largo, así que sólo presentaremos y discutiremos las ideas principales. Buena parte de la información que buscamos se encuentra en la sección The Phases of Fasting and Starvation in Mammals and Birds, es decir Las fases del ayuno y hambre en mamíferos y aves. Como sólo estamos interesados en lo que ocurre para humanos, revisaremos únicamente lo correspondiente a los mamíferos.

De acuerdo con el artículo, al ser sometidos a una ausencia completa de alimentos, los mamíferos experimentan tres fases metabólicas claramente diferenciadas. Tales fases metabólicas se caracterizan por la fuente energética que el cuerpo consume y los cambios asociados a la masa corporal. El ayuno ocurre durante las primeras dos fases, mientras que el hambre lo hace durante la tercera. Vale la pena ser claro en cuanto a qué nos referimos con los términos ayuno y hambre. Directamente del artículo:

In humans, fasting often refers to abstinence from food, whereas starvation is used for a state of extreme hunger resulting from a prolonged lack of essential nutrients. In other words, starving is a state in which an animal, having depleted energy stores, normally would feed to continue normal physiological processes.

[En los humanos, el ayuno suele referirse a la abstención de alimentos, mientras que el hambre se usa para el estado que resulta de una prolongada falta de nutrientes esenciales. En otras palabras, el hambre es un estado en el cual un animal, habiendo extinguido sus reservas de energía, se alimentaría para continuar con sus procesos fisiológicos usuales.]

Dicho de otra forma, un animal en ayuno es aquel que no consume alimentos voluntariamente, mientras que uno con hambre intentará alimentarse. A manera de ejemplificar la diferencia entre ambos conceptos, consideremos cómo es que las aves migratorias viajan largas distancias, a veces sin descanso, y sólo se alimentan al llegar a su destino.

Las tres fases metabólicas que resultan de una falta de alimentos.

  • Primera fase: Esta fase se presenta de manera inmediata una vez que la última comida ha sido absorbida del tracto gastrointestinal. En esta fase la glucogenólisis (la degradación de glucógeno) mantiene los niveles de azúcar en la sangre constantes y el metabolismo continúa su marcha usual. El glucógeno se almacena principalmente en el hígado y una parte minoritaria de él se almacena en los músculos. Esta fase uede durar varias horas.
  • Segunda fase: Esta fase comienza cuando las reservas de glucógeno en el hígado son agotadas. Dado que algunos órganos, como el cerebro, requieren glucosa para su funcionamiento, el proceso de gluconeogénesis se vuelve necesario para mantener al organismo andando. Aunque el proceso requiere una contribución de aminoácidos provenientes de nuestros músculos, todo esto mediante el proceso de proteólisis (la degradación de proteínas para obtener aminoácidos), el tejido adiposo provee la mayor parte del material necesario para realizar la gluconeogénesis. Esta fase puede durar semanas en el caso de los humanos.
  • Tercera fase: Si el hambre continúa una vez que nuestros tejidos adiposos son agotados, la gluconeogénesis continúa a expensas de la masa muscular. Este proceso eventualmente lleva a la muerte.

Dicho de manera resumida, tras la absorción de nuestros últimos alimentos, nuestro cuerpo se mantiene andando gracias al glucógeno almacenado en nuestro hígado. Tras unas cuantas horas, el glucógeno se termina y nuestro cuerpo necesita generar glucosa de otra forma. Esa glucosa proviene principalmente de nuestro tejido graso y en una proporción mucho menor, de nuestros músculos. Tras unas cuantas semanas de esto, nuestras reservas de grasa se agotan y sólo contamos con músculos que degradar para generar glucosa. De continuar este proceso, la muerte es cuestión de tiempo.

Habiendo dicho esto, ahora que tenemos una mejor idea de cómo reacciona nuestro cuerpo ante la falta de alimento, podemos ser más críticos de las definiciones ofrecidas por Wikipedia. De esta forma, considero que la primera definición es la más apropiada. La segunda definición parece ser el resultado de intentar combinar terminología coloquial con terminología científica, sin llegar a dejar de tener ambigüedades.

La semana siguiente terminaremos nuestra revisión bibliográfica y hablaremos del hermano menor del metabolismo lento, el daño metabólico.

Nos leemos la próxima semana.

4 thoughts on “Las fases metabólicas ante la falta de alimentos

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